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聯準會維持強硬立場

2022/12/19

 

雖然一如市場所料,美國聯準會在當地時間12月14日調高政策利率50基點,但如果認為最新的利率決策和相關新聞發佈會不值一顧,可能並非明智。

假如投資者得悉聯準會決定調高聯邦基金利率至4.25%至4.5%,閱讀有關議息聲明,或觀察市場對升息的初步反應,從而認為當日關於議息的事件完全無關重要,亦屬無可厚非。然而,若細閱聯準會的經濟預測摘要,便會發現情況略有不同,聯準會主席鮑威爾也在新聞發佈會上強調有關內容。

目前,大部份市場評論似乎過度聚焦於全球或個別地區經濟是否會陷入衰退。我們一直認為,「是否會發生」這種非此即彼的對立論調意義不大,更重要的反而是經濟成長會有多快步入極為緩慢時期,以及將維持多久。就我們來看,這可能歷時四至六個季度。具體而言,我們的確預料美國、加拿大和歐洲經濟將於明年陷入衰退:俄羅斯入侵烏克蘭令停滯性通膨風險升溫,而此風險仍然存在,並為風險資產帶來挑戰。

在經濟預測摘要中最值得關注的是,聯邦基金利率預測出現調整:聯準會官員預期2023年底美息將升至5.00%至5.25%的水準(利率中位數為5.1%),仍然顯著趨升。鮑威爾在新聞發佈會上強調有關訊息,並提醒市場,在2022年期間,每當聯邦公開市場委員會修訂預測,利率都會隨之走高。但是,他對未來升息步伐的言論則略為軟化,表示利率決策將取決於經濟數據表現,而且政策利率已相當接近見頂,因此當局有理據放慢升息步伐。不過,當中的訊息很明確:正如當局最新預測的其他部份所述,雖然預期經濟增長減弱,且失業率上漲,但聯準會仍有意升息,只是步伐較2022年放慢,並在一段更長時間內保持偏高利率。

 

2023年:利率只會升不會跌,聯準會如是說

雖然利率預測反映聯準會進一步升息的決心,但市場明顯感覺到,當局的升息週期正接近完結,以便正確評估2022年緊縮政策所帶來的衝擊。我們的觀點較為保守,預期聯準會將在明年3月會議上升息最後一次,政策利率將於5.25%見頂。我們認為,最終聯邦基金利率的高位可能較預期低0.25%,另一個情況是升息週期可能會延續至明年5月。現階段,最後一次升息的確實時間和幅度將完全取決於通膨數據,而溫和的按月通膨及按年增長數據放緩將成為關鍵因素。好消息是,最近公佈的消費物價指數明確顯示,貨品價格按月通膨已趨平緩。即使是在2023年可能最備受矚目的服務業通膨(不包括房屋),目前亦已趨穩。

一旦聯準會停止升息,市場將會迫不及待想知道首次降息的時間。對此,聯準會的回答是,市場應預期利率將在一段長時間內保持高位水準,以免重蹈1970年代的覆轍,並確保通膨重返2%的目標水準。綜合以上所述,這暗示寬鬆貨幣政策很可能要等到2024年才出現。

 

我們與市場的看法卻非如此

我們的看法略有不同:我們預計聯準會將在2023年底前開始放寬貨幣政策。問題是寬鬆政策將如何實現,以及有何關鍵跡象反映我們正向此方向邁進?

首先最重要的是,儘管我們預計通膨不會重返聯準會的2%目標,但通膨必需明顯並持續放緩。按月物價數據似乎逐步恢復至較正常水準,實屬好現象。具體而言,核心通膨緩和,為因第三季通膨數據居高不下而感到不安的投資者提供喘息空間,並有可能為最受疫情和俄烏衝突干擾的地區帶來紓緩作用。

要冷卻服務業通膨(不包括房屋)則相對棘手,因其一般由工資增長帶動,而且會對中期通膨持續升溫構成更大風險。不幸的是,最有可能令服務業通膨下跌的方法是經濟衰退。因此,勞工市場降溫是紓緩服務業通膨的必要條件。我們預計情況將在2023年初惡化。

 

總結

好消息是通膨終於降至足以令聯準會考慮暫停緊縮行動的水準。壞消息則是,我們認為聯準會下一階段的貨幣寬鬆政策,較有可能是由經濟狀況轉差主導,而不是較溫和的經濟軟著陸。

 

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